Den første Steam Box - Hvad kan den?

Eurogamer.dk ser nærmere på Piston, den første annoncerede Steam Box.

Rygterne talte sandt: Valve arbejder på en ny soft- og hardwareplatform ved navn Steam Box, der skal gøre den traditionelle, pc-orienterede Steam-oplevelse mere tilgængelig foran fjernsynet i folks stuer. De umiddelbare planer er at udvikle og lancere en stribe en x86-baserede stue-pc'ere, hvoraf de første prototyper blev vist frem til den netop overståede CES-elektronikmesse. Med en pc-hardwarearkitektur og et Linux-styresystem er firmaet Xi3 på vej med 'Piston', der er en ultralille, metallisk kube med en imponerende sammensætning af pc-inputs og -outputs. Med et strømforbrug på 40W bruger den endda halvt så meget strøm som Xbox 360. Valve har selv postet penge i Xi3 for at sikre sig, at Piston blev lige som de ønskede sig.

- Dagen i dag markerer begyndelsen på en ny æra for Xi3. Dette nye produkt gør det muligt for brugerne at få fantastiske spiloplevelser på deres store HD-fjernsyn. Resultatet er, at flere tusinde spil kan gå igennem denne maskine og give underholdning, som langt overgår hvad konsollerne kan, men som kan rummes i ens ene hånd, udtaler Jason A. Sullivan, der er øverste chef for Xi3.

Det, vi i bund og grund ser med Piston, er teknologi svt. bærbare computere uden skærm, keyboard og ekstern mus. Det er en modulbaseret løsning, som kan opgraderes løbende og rummes på meget, meget lidt plads. Inde i kuben ser vi en ret nyskabende tiltag til pc-design, hvor bundkortet er delt i tre sektioner på en U-formet måde. I bunden har man processorens printplade med APU og RAM, omgivet af to IO-kort. Det smarte er, at disse tre plader hver især kan skiftes ud og opgraderes. Ulempen kan så være, at det bliver dyrere at producere hver enkelt komponent for sig frem for én enkelt løsning.

"I sin nuværende form er Piston et flot stykke design, men det er ikke designet med ydeevne i mente."

box

Faktisk er processorprintpladen det mest interessante ved maskinen. Billederne af denne komponent har tidligere vist, at det ligner en AMD-processor, men specifikationerne for den 'kraftfulde' X7A-model, som Piston er baseret på, er fuldstændig på højde med den mobilt orienterede Trinity APU fra en lang række bærbare computere. AMD's APU'ere er energieffektive multi-core processorer med en indbygget grafikchip, som giver en ydeevne på niveau med mange budgetgrafikkort. Før blev denne slags komponenter betragtet som en vittighed, men nu er både Intel og AMD meget opmærksomme på dem. AMD arbejder i den retning med den nye HD4000, men endnu er der langt til fornuftig ydeevne.

Så med 384 shader-kerner og en firekernet CPU, som kan trække op til 3,2 GHz, er det i bund og grund på niveau med en kraftfuld AMD Trinity-chip. Eurogamer har tidligere testet denne teknologi i flere nutidige spil, og igennem denne artikel kan du se, hvordan den fungerer med Battlefield 3, Crysis 2 og Skyrim. Konklusionen er desværre klar: det er ikke next-gen-grafik, der er på plakaten. Med 720p-opløsning ser vi en vis bedring i grafikken i forhold til PS3 og Xbox 360, når vi spiller Battlefield, men Skyrim og Crytek ikke giver nogen mærkbar ændring i forhold til konsollerne. Med opløsning og billedhastighed er der dog plads til 720p og 30 billeder i sekundet, så i det mindste er vi på niveau med Xbox 360 og PS3.

Her i år 2013, hvor vi sandsynligvis ser de næste konsoller fra Sony og Microsoft, placerer det Piston i en underlig situation: det forsøger at 'konsolificere' en pc-platform, hvor gamerne altid har krævet massiv ydeevne og vild grafik, om det så kostede tusindvis af kroner. Her er Piston ikke helt oppe på beatet. I stedet ligger der en kvalitet i det slanke og lækre design.

"Størrelsen på Piston lægger en dæmper på regnekraften. Vi er sikre på, at Piston bruger en mobil udgave af AMD's Fusion-teknologi."

Battlefield 3 på en AMD Fusion APU. Vi måtte skrue ned for indstillingerne, men kunne så køre 720p med 30 billeder i sekundet.

Til gengæld kommer der en krølle på halen i og med, at Valves platform kører Linux og ikke Windows. En ansat hos NVIDIA, Timothy Lotte, har på sin blog gjort opmærksom på de tekniske fordele ved at køre et open-source OS med OpenGL, når man sammenligner med Windows' ydeevne. Det er også velkendt, at Valve er gode til at optimere kode til den platform, de udvikler til. Med tiden kommer der sikkert også udviklingsværktøjer, så det bliver lettere at overføre spil fra Windows til Linux og endda optimere dem i farten. Det smarte ved Linux er alt andet lige, at når det kører spil, har det adgang til alle ressourcer uden at skulle køre andre programmer i baggrunden.

Det vil med sikkerhed skuffe mange, at grafikken ikke bliver specielt meget bedre end den efterhånden syv år gamle Xbox 360. Her er det igen vigtigt at pointere, at Piston er et modulbaseret system, der kan opgraderes. Det har ingen endegyldige specifikationer. AMD's Trinity-platform er designet til at fungere med en bestemt type CPU-sokkel, der er meget fremtidssikret og designet til at holde i hvert fald de næste mange år ude i fremtiden. Det samme må uden tvivl gælde den mobile udgave af processoren. Vi forventer, at Xi3 bruger det kommende redesign af Fusion APU'en som basis for Piston. Det bliver en blanding af mindre og mere energieffektive CPU-kerner blandet med en ny grafikchiparkitektur, der læner sig op ad 7xxx-teknologien fra AMD.

På den måde kan vi forvente en betydelig bedret ydeevne i forhold til den nuværende Trinity APU. Men selv hvis det kører hurtigere, skal vi ikke forvente, at det kører hurtigere eller endda på niveau med de næste konsoller fra Sony og Microsoft. Til gengæld bliver strømforbruget sikkert mindre i Piston. Men husk, at Piston ikke bliver den eneste: vi tør vædde på, at Valve står for den hurtigste Steam Box, når de engang præsenterer deres egen maskine.

"Eurogamer forventer at se bedre ydeevne i den næste chip, men selv den nuværende generation af AMD APU'er er langt fra Xbox 360 og PS3."

Crysis 3 kunne knap nok køre med en opløsning på 1024x600, når de laveste indstillinger var sat til.

Valves og Xi3's tilgang til Steam Box har affødt skarp kritik fra hardcoregamere, der forventede at Steam Box på niveau med Dells Alienware X51-serie. Denne pc har hidtil været det bedste kompromis mellem pc-gaming og konsoloplevelsen med sine Ivy Bridge-processorer og fx et godt GTX 660-kort indbygget. Det giver grafik, som er langt foran de nuværende konsoller. Herudover er det foruroligende, at Xi3 forventes at koste knap 6000 kroner i USA -- tænk, hvad det kan blive til i danske priser. Designet burde være muligt at producere for langt lavere omkostninger, end hvad der kan forsvare 999 amerikanske dollars. Spørgsmålet er, hvor meget AMD har tænkt sig at kræve for deres APU-teknologi. En Trinity-chip koster 850 danske kroner i udsalgspris, og bærbare computere, der bygger på denne teknologi, er bestemt heller ikke billige. Alle firmaer, der har tænkt sig at producere Steam Box-maskiner, får en del kvaler på denne front. Det er ikke billigt at købe mange chips hjem med rabat, med mindre man er Dell eller HP og kan forhandle sig til det.

Vi skal dog huske på, at selvom Valve har smidt penge efter Xi3 og derfor står mere end almindeligt bag Piston-modellen, så bliver det ikke den eneste Steam Box-model. Vi forventer at se modeller, som har større ydeevne og derfor kan henvende sig til traditionelle Steam-gamere. Piston er kun én ud af de mange prototyper, vi endnu har til gode at se i levende live. Det kan også være, at den nuværende Piston slet ikke får det design og de komponenter, vi er blevet lovet. Der skal nok være mange, der er interesserede i at få Steams gode varemærke klistret på deres hardware.

"Piston henvender sig til et nichepublikum, men Eurogamer forventer, at Valve også laver deres eget produkt med mere dynamit for pengene."

AMD Trinity APU'en fik Skyrim til at køre med 720p-opløsning og alle de skrappeste indstillinger. Men billedhastigheden hakkede ind imellem.

Kommentarer (3)

Det er ikke længere muligt at kommentere. Tak fordi du deltog!